A historical foundation


The de Büren family (originally von Büren) is an aristocratic family from Bern, Switzerland. My family originally gets its name from the town of Büren on the Aare river in the canton of Bern near Biel. The oldest traceable von Büren is of some dispute. Some scholars say it is Henricus who is mentioned for the first time in 1255 in a manuscript as the chief magistrate of Büren, others go back farther to Arnold in 1166. From 1326 on when Rudolf (Ruf) became bourgeois of Bern, the family history is very well documented.

While being able to go back a long way is interesting, it doesn’t make for a great story in and of itself. What makes a family story unique is a rich individual narrative. In the following months I will highlight individual family members and personal histories to demonstrate why I think my family history so fascinating.

I would be remiss if I did not thank those who made this site possible. I am speaking of those who collected this information and safeguarded it, so it could be passed down to future generations. I want to thank in particular my father, my grandfather Henri de Buren, François Fontenallaz for his amazing work in the 1920s and 30s, Rudolf von Büren (1784-1856) of the Bern, Jean-Charles de Büren (1636-1719), Baron of Vaumarcus, and countless others who are unknown to me.


Overview of the Bernese State

The following is an overview of the workings of Bern as a Republic from John Adam’s book A Defense of the Constitution of Government of the United States of America. Since the de Büren family was so deeply intertwined in the workings of the Bernese state I felt it was appropriate to post.

The canton of Berne has no other sovereign than the single city of Berne. The sovereignty resides in the grand council, which has the legislative power, and the power of making peace, war, and alliances, and is composed of two hundred counsellors and ninety-nine assessors, the election of whom is made, by the seizeniers and the senate, from the citizens, from whom they are supposed virtually to derive their power; but a general assembly of the citizens is never called together, on any occasion, or for any purpose, not even to lay taxes, nor to make alliances or war. To be eligible into the grand council, one must be a citizen of Berne, member of one of the societies or tribes, and at least in the thirtieth year of his age.

The executive power is delegated by the grand council to the senate or little council, which is composed of twenty-seven persons, including the two avoyers or chiefs of the republic, the two treasurers of the German country, and of the pays de Vaud, and the four bannerets or commanders of the militia, taken from the four first tribes, for the four districts of the city. Vacancies in this senate are filled up by a complicated mixture of ballot and lot: twenty-six balls, three of which are gold, are drawn out of a box by the several senators; those who draw the golden ones nominate three electors out of the little council; in the same manner, seven members are designated from the grand council, who nominate seven electors from their body; these ten nominate ten candidates to be voted for in the grand council: the four of these who have the most votes, draw each of them a ball out of a box, which has in it two of gold and two of silver; the two who draw the gold arc voted for in the grand council, and he who has the most votes is chosen, provided he be married, and has been ten years in the grand council.

Vacancies in the grand council are filled up, at certain periods of about ten years, and two new members are appointed by each avoyer, one by each seizenier and senator, and two or three others by other officers of state: if there are more vacancies, they are filled by the election of the seizeniers and senators.

The seizeniers, who have this elective power, are drawn by lot from among those members of the grand council who have held the office of bailiff’s, and who have finished the term of their administration. The bannerets and seizeniers have, by the constitution, an authority, for three days in Easter, resembling that of the censors in ancient Rome, and may deprive any member of cither council of his place; but, as their sentence must be confirmed by the great council, they never exercise their power. There are six noble families at Berne, who enjoy the precedence of all the other senators, although more ancient members, and have rank immediately after the bannerets.

The principal magistrates are, the two avoyers, who hold their offices for life; the two treasurers, who continue for six years; and the four bannerets, who remain only four. The avoyers officiate alternately a year; and the reigning avoyer, although he presides in council, in an elevated seat under a canopy, and has the public seal before him, has no vote except in cases of equal divisions, and never gives his opinion unless it is required. The avoyer, out of office, is the first senator and president of the secret council.

The secret council is composed of the avoyer out of office, the four bannerets, the two treasurers, and two other secret counsellors taken from the senate. In this body all affairs that require secrecy, and some of these are of great importance, are debated and determined.

The grand council assembles and deliberates by its own authority at stated times, and super-intends all affairs, although the most important are delegated generally to the senate. The whole administration is celebrated for its uncommon moderation, precision, and dispatch.

There are seventy-two bailiwicks, distributed in four classes, comprehending a country of sixty leagues in length, or a third part of all Switzerland, subject to this city. The bailiffs are appointed by lot from the grand council. They were formerly chosen, but this method rendering all the members dependent upon a few, who had the most influence, it had too strong a tendency to an oligarchy. The bailiwicks are the most profitable places, and are filled from the grand council. The bailiffs live in much splendour, and are able to lay up two or three thousand pounds sterling a year, besides discharging all their expences. They represent the sovereign authority, put the laws in execution, collect the revenues, ad as judges in civil and criminal causes; but an appeal lies to Berne, in civil causes to the courts of justice, and in criminal to the senate: but as the judges on appeal are persons who either have been or expect to be bailiffs, there is great reason to be apprehensive of partiality.

There is no standing army, but every male of sixteen is enrolled in the militia, and obliged to provide himself an uniform, a musket, powder and ball; and no peasant is allowed to marry, without producing his arms and uniform. The arms are inspected every year, and the men exercised. There are arsenals of arms at Berne, and in every bailiwick, sufficient for the militia of the district, and a sum of money for three months pay. The dragoons are chosen from the substantial farmers, who are obliged to provide their own horses and accoutrements. There is a council of war, of which the avoyer out of place is president, in peace; in war, a general is appointed to command all the forces of the state.

There is a political seminary for the youth, called the exterior state, which is a miniature of the whole government. The young men assemble and go through all the forms; they have their grand council, senate, avoyers, treasurers, bannerets, seizeniers, etc.: the post of avoyer is fought with great assiduity. They debate upon political subjects, and thus improve their talents by exercise, and became more capable of serving the public in future life.

The nobility in this country are haughty, and much averse to mixing in company, or any familiar conversation with the common people: the commons are taught to believe the nobles superiors, whole right it is to rule; and they believe their teachers, and are very willing to be governed.


Published Family Histories – Moréri’s Grand Dictionnaire

Louis Moréri’s encyclopaedia, Le Grand Dictionnaire Historique, ou le mélange curieux de l’histoire sacrée et profane (The Great Historical Dictionary, or Anthology of Sacred and Secular History) was first published in Lyon in 1674. It was mostly focused on historical and biographical articles. Within his encyclopaedia there is an entry on the de Büren family. The following excerpt comes from the 1759 edition. I have left it in French, only changing place names to their current spelling.

BUREN ( de ) famille noble et fort ancienne en Suisse, comme on le peut voir dans la cosmographie de Munstérus, a été considérable, et par divers emplois que ceux de cette famille ont exercés, et par diverses terres et seigneuries qu’elle a possédées.

ARNAUD de Buren était déja en haute estime l’an 1166, comme cela paraît par divers titres, et particulièrement par une transaction rapportée par Stumfius, dans la chronologie Suisse, page 306. Ses descendans se retirerent ensuite avec un grand nombre d’autres familles distinguées dans la ville de Berne, pour se mettre à couvert des vexations des comtes de Kyburg, et autres grands seigneurs de ce pays-là. Leur retraite fut suivie de divers emplois considérables qu’on leur donna, et leurs services ne contribuerent pas peu à l’accroissement de cette république.

JEAN, qui fut d’église; et CONRAD, avec Mathilde sa femme, firent de grandes libéralités pour la fondation de divers monastères du voisinage, vers l’an 1200.

NICOLAS et JACOB frères, avec Berte leur mère, se distinguerent aussi en oeuvres pies, pour les mêmes sujets, l’an 1274 et 1276. OTTON et Isabelle de Coudrefin fa femme continuerent aussi à faire des donations considérables à divers couvents, en terres et en fiefs, dont quelques aliénations furent autorisées par Isabelle, comtesse de Kyburg, en 1307.

PIERRE et RODOLPHE, frères et fils d’Otton, l’un consacré à l’église, l’autre du grand conseil souverain de la république de Berne, contribuèrent libéralement pour la fondation du monastère des dominicains de cette ville en 1326: leurs noms et armes y subsistent encore. JEAN, fils de Rodolphe, sénateur de la république en 1345, et seigneur de Morisried, près du lac de Brientz, qu’il acheta de Jean de Riggenberg, chevalier en 1356, eut pour fils JEAN, aussi seigneur de Morisried et de la baronie de Signau, qu’il acquit pour onze cens florins d’or en 1399. Il était aussi sénateur de la république, à laquelle il rendit des services importants. Ses descendants pendant dix générations, ont toujours été dans les premières charges de l’état.

On trouve dans cette famille vingt-deux sénateurs, et bannerets, qui en temps de guerre et de paix ont rendu des services considérables à la république, de même qu’à plusieurs rois et princes étrangers.

Ils ont aussi donné à l’église diverses personnes, qui y ont occupé des rangs considérables. LOUIS de Buren servait en qualité de capitaine dans les deux célèbres batailies de Morat et de Nancy, où Charles le Hardi, duc de Bourgogne, fut défait en 1476 et 1477. Il fut par ordre des Cantons, commandant du comté de Bade. Louis XII, roi de France, l’appella à son service, et lui donna, avec une compagnie Suisse, des emplois considérables dans son armée, pour la conquête du Milanais en 1499 et 1500. Il fut du grand conseil, sénateur et bailli du comté de Thoune.

NICOLAS, fut prieur de Cerlier, près de Neuchâtel. Agnès, abbesse de Gnadenthal ou Val-de-Grace dans l’Argovie, fut pour sa vie exemplaire béatifiée en 1405. ELISABETH, abbesse de l’isle de Saint-Michel à Berne en 1503.

DAVID, seigneur de Seftigen, et baron de Vaumarcus, dans le comté de Neuchâtel, qu’il hérita de Marguerite de Bonstetten son épouse, porta les armes dans sa jeunesse sous Frédéric-Henri, prince d’Orange, et dans l’empire, où il acquit de l’honneur. Il fut bailli de Lausanne et Romainmôtier en 1640 et 1650, puis sénateur et banneret de la république de Berne. En reconnoissance de ses services et de ceux de ses prédécesseurs, l’empereur lui conféra la dignité de baron dé l’empire, pour lui et tous ses descendants; et les lettres en furent enregistrées dans la matricule de l’empire.

JEAN-CHARLES, son fils, qui vivait encore vers la fin du siécle passé, baron de Vaumarcus , premier vassal et grand véneur des comtés souverains de Neuchâtel et Vallangin, a été bailli à Nyon, dans le pays de Vaud, près de Genève, sénateur et banneret depuis 1682. * Mém. manuscrits.


Published Family Histories – Dictionnaire Historique et Biographique de la Suisse

The following is the von Büren / de Büren entry from the 1924 edition of the Dictionnaire Historique et Biographique de la Suisse.

Canton de Berne. Vieille famille patricienne de Berne. Armoiries: de gueules a trois ruches d’abeilles d’argent (à la bordure du meme depuis 1669). Originaire, comme le nom l’indique, de la petite ville de Buren (Seeland bernois).

DOMINIQUE renouvela, en 1486, étant avoyer de Buren Ie droit de bourgeoisie que son grand-père Hans (n° 3) y avait possédé. La famille devint bourgeoise de Berne avec — 1. RUDOLF, bienfaiteur du convent des Frères prêcheurs, avant 1326. — 2. JOHANN, fils du n° 1, membre du Conseil 1345, achète la même année la seigneurie de Mörisried. — 3. JOHANN, fils du n° 2. du Grand Conseil 1381, du Petit Conseil 1392, achète 1396 la moitié de la seigneurie de Gléresse et en 1399 la seigneurie de Signau; seigneur de Balm, Bürglen et Tschingel dans Ie Oberhasli. — 4. PETERMANN, fils du n° 3, du Grand Conseil 1411, du Petit Conseil 1414, bailli de Trachselwald 1438; † 1439. — 5. PETERMANN, fils du n° 4, du Grand Gonseil 1448, † 1458, est l’ancêtre des von Büren actuels. II acquit par son mariage la moitié de la seigneurie de Seftigen qui appartint à la famille jusqu’en 1798. — 6. LUDWIG, fils du n° 5, du Grand Conseil 1474, du Petit Conseil 1480 et 1497, chatelain de Wimmis 1490, avoyer de Thoune 1497, fut dépouillé de ses charges pour avoir pris part a l’expédition de Milan en 1500 ; de nouveau du Grand Conseil 1504, du Petit Conseil 1521. — 7. PETER, frère du n° 6, du Grand Conseil 1490, avoyer de Buren 1512; † 1530. — 8. JOHANN, 1567-1622, banneret. — 9. DAVID, fils du n° 8, 1614-1659, du Grand Conseil 1635, grand sautier 1637, bailli de Romainmôtier 1640, du Petit Conseil 1649, bailli de Lausanne 1650, banneret 1658, fut fait baron héréditaire de l’Empire par l’empereur Léopold (1669) et devint baron de Vaumarcus par son mariage avec Marguerite de Bonstetten, en 1633. — 10. JOHANN-KARL, 1636-1719, fils du n° 9, du Grand Conseil 1664, bailli de Nyon 1673, du Petit Conseil et banneret 1682, 1690, 1702 et 1715, baron de Vaumarcus, fondateur de la branche aînée encore existante. — 11. ALBRECHT, 1644-1685, fils du n° 9, capitaine en France 1675, du Grand Conseil 1680, gouverneur de Payerne 1684, fondateur de la branche cadette éteinte. — 12. KARL-VIKTOR, 1707-1773, du Grand Conseil 1745, bailli d’Aarberg 1754, avoyer d’Unterseen 1765. — 13. ALBRECHT, 1719-1798, colonel au service de Sardaigne, du Grand Conseil 1755. — 14. KARL, fils du n° 12, 1731-1787, lieutenant-colonel en IIollande, du Grand Conseil 1775, bailli de Nidau 1782. — 15. LUDWIG, 1735-1806, officier en France, major 1780, se distingua dans la guerre de Sept ans, dernier bailli bernois de Lausanne 1793. — 16. DAVID, 1734-1802, fut en 1798 à la tête des troupes bernoises en Argovie; du Grand Conseil 1764, bailli de Sumiswald 1770. — 17. ALBERT, 1791-1873, dernier baron de Vaumarcus. En 1831, il vendit ses droits seigneuriaux au prince de Neuchâtel. Bailli de Moutier-Grandval 1825, député au Corps législatif de Neuchâtel 1832-1838, 1845-1848. — 18. RUDOLF-OTTO, petit-flls du n° 15, 1822-1888, membre du Grand Conseil, conseiller national 1864-1884, colonel 1875, président de la ville de Berne 1864-1887, se rendit en septembre 1870, avec Ie Dr. Römer de Zurich et Ie secrétaire de la ville de Bâle. Bischof, dans Strasbourg assiégée, pour en faire sortir et amener en Suisse les femmes et les enfants.

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